Le Memorial Day

Le Memorial Day. Tiens, mais qu’est-ce que c’est ? Voilà une bonne question. Les américains ont le culte des vétérans, des anciens combattants, des volontaires de guerre, ce n’est pas comme en Belgique. Dans notre pays certains préfèrent les oublier. Cette tradition américaine remonte à la Guerre de Sécession, où, à cette époque, les tombes des soldats tués au combat étaient décorées de fleurs. Mais ce n’était pas suffisant, le 5 mai 1868, le Général John Alexander Logan en fait une journée particulière. Et le 30 mai de la même année, le Decoration Day, ancêtre du Memorial Day, sera célébré pour la première fois au cimetière d’Arlington. Ce n’est que quelques années plus tard, en 1882, que cette cérémonie sera connue sous le nom actuel et honorera tous les soldats tués lors des autres guerres aussi.

Le Mardasson // Eric de Wallens(c)Objectifmag.be

Chaque année à la même période fin mai, début juin, se déroule le Mémorial Day. De par le monde, des milliers d’américains se rassemblent dans les cimetières militaires US afin de participer à une cérémonie en l’honneur des soldats morts au combat et enterrés loin de chez eux. Dans notre beau Royaume de Belgique, nous avons trois « jardins de pierres », à Waregem, Henri-Chapelle et Neuville-en-Condroz. Sans oublier le Mardasson à Bastogne. Là, ce Mémorial témoigne de la reconnaissance Belge aux troupes américaines venues combattre dans la région durant l’hiver 1944 -1945.

Trois Volontaires de guerre du 4ème Bataillon de Fusiliers // Eric de Wallens(c)Objectifmag.be

L’histoire a tendance à ne retenir que les GI’s, c’est vrai que dans le périmètre de Bastogne il était nombreux. Mais Il y avait aussi des militaires des 5ème et 6èmebataillon de fusiliers, bien belge ces deux unités. C’est unité étaient rattachées à la 3ème Armée US. Un peu plus haut, en remontant vers l’Allemagne, dans la région de Liège et proche de la Province du Limburg, était stationné le 4ème bataillon de fusiliers, rattaché, lui, à la 9ème Armée US. Ceux-ci gardaient les ponts et les axes routiers importants afin d’éviter une arrivée de renfort Allemands.

Portes drapeaux et écoles assistent au Memorial Day au cimetière US de Neuville en Condroz // Eric de Wallens(c)Objectifmag.be

Quoiqu’il en soit, Il n’y a pas que des américains qui assistent à cette cérémonie, chez nous, comme partout, le publique est invité à se recueillir en compagnie d’anciens combattants et Belges, ainsi que diverses Associations Patriotiques comme la Royal Union des Fraternelles des Anciens Combattants (RUFAC), la Fédérations National des Anciens Combattants (FNC) ou Servio pour ne citer qu’eux.

 

Reportage et archives photos : Eric de Wallens ©

Memorial Day 2016

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Memorial Day 2016 // Eric de Wallens (c) www.objectifmag.be

Ce 28 mai 2016, la Belgique comme les Etats-Unis se souviennent des militaires tombés sur notre territoire lors de la seconde guerre mondial. Le Memorial Day. En Wallonie la Belgique a offert aux USA deux terrains sur lesquels furent ouvert des cimetières militaires. Henri-Chapelle dans les Cantons de l’Est et Neuville-en-Condroz au-dessus de Liège. En ce qui concerne le côté Néerlandophone de notre pays, c’est à Waregem, en Flandres Occidentale que reposent les jeunes gars tombés pour notre liberté.

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A gauche, Madame l’Ambassadeur des Etats-Unis Denise Campbell Bauer, ensuite le représentant de sa Majesté le Roi et de la Présidente du Sénat, madame Christine Defraigne. // Eric de Wallens (c) www.objectifmag.be

Je le dis souvent, dans toutes cérémonies militaires, il y a des discours et autres dépôts de fleurs. Cette année nous avons écoutés Mr Le surintendant du cimetière américain, Mr Michael Yasenchak, l’Aumônier militaire US, Mr Le Bourgmestre de Neupré, Monsieur Cortis, sans oublier Madame l’Ambassadrice des USA, Denise Campbell Bauer et le vice-amiral John N. Christenson, USN. Il est le représentant militaire des Etats-Unis auprès de l’OTAN. Les enfants ne sont pas oubliés, cette année ce sont les élèves de l’école de Rotheux qui on eut l’honneur de chanter les hymnes nationaux Belge et Américain. S’en suivit le dépôt de gerbes.

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La délégation des Volontaires de guerre des 4ème et 21ème bataillon de fusiliers. // Eric de Wallens (c) Objectifmag.be

Comme chaque année, la foule était bien présente dans ce cimetière. Les anonymes comme les personnalités politiques régionales ou nationales. Mais le plus important ce sont les anciens combattants, les résistants, les volontaires de guerre encore bien alertes et toujours « sur le pont ».

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Les élèvent de l’école de Rotheux chantent les hymnes nationaux Belge et Américain. // Eric de Wallens (c) www.objectifmag.be

Le Mémorial Day est une tradition américaine remontant à la Guerre de Sécession, à cette époque, les tombes des soldats tués au combat étaient décorées de fleurs. Mais ce n’était pas suffisant, le 5 mai 1868, le Général John Alexander Logan en fait une journée particulière. Et le 30 mai de la même année, le Décoration Day, ancêtre du Mémorial Day, sera célébré pour la première fois au cimetière d’Arlington. Ce n’est que quelques années plus tard, en 1882, que cette cérémonie sera connue sous le nom actuel et honorera tous les soldats tués lors des autres guerres aussi.

Kokotovich Archive Eric de Wallens (c)

Martha Serbe et Saul Kokotivich. Marié le 8 juillet 1944, avant de partir pour l’Europe. // Archive Eric de Wallens (c)

Je repense souvent à un reportage que j’avais réalisé le 21 juin 2002 au cimetière d’Henri-Chapelle. Ce jour-là, trois vétérans Américains étaient enterrés dans ce jardin de pierres. Les PFC Saul Kokotovich et Jack C. Beckwith ainsi que le Sergent Frederick F.Zimmerman. Ils appartenaient au 395ème régiment d’infanterie de la 99ème division d’infanterie US. Ils ont étés portés disparu lors des combats dans la forêt de Huertgen, en Allemagne, le 15 décembre 1944. Les corps ont étés retrouvés par hasard en 2001. Les familles ont décidés qu’ils reposeraient avec leurs copains, en Belgique et dans ce cimetière.

 

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Photographe et reportage : Eric de Wallens

11 novembre 2015. A la recherche de l’Adjudant Bourgeois du 19ème BCP

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L’Adjudant Bourgeois. (c) Famille Bourgeois et Leroy

En ce 11 novembre 2015, un peu partout en Belgique, comme en France et au Royaume uni, plusieurs cérémonies sont organisées en présence d’autorités civiles et militaires. La majorité des reportages et autres articles de presse vont relater ces événements en ayant une pensée pour les anciens combattants qui ont participé à cette grande boucherie qu’a été la première guerre mondiale. Pour tous ces jeunes gens cela devait être la « der des der », c’était sans compter sur une bande d’idiots qui n’avaient pas digéré la victoire des Alliés et le Traité de Versailles. La seconde guerre mondiale couvait déjà…
En parlant de « pensée pour les combattants de 1914 – 1918 », un nom me revient en mémoire, celui de l’Adjudant Bourgeois du 19ème Bataillon de Chasseurs à Pied. Cette unité française est venue, à cette époque, combattre dans notre beau Royaume. Depuis un an, je passe beaucoup de temps avec cet Adjudant, voici pourquoi :

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Le monument Commonwealth érigé au sommet de la côte 60. // Eric de Wallens(c)www.objectifmag.be

Le carnet de marche du 19ème BCP nous apprend qu’il est arrivé en Belgique par Adinkerke le 22 octobre 1914 : « – Ypres est abordée en pleine nuit. Les habitants ont fui sous le premier bombardement, la ville est complètement déserte, le quartier de la gare brûle, des lueurs d’incendies inondent le ciel jusqu’aux abords de la cathédrale, au-dessus de nos têtes sifflent, en passant, les obus ». Ainsi vue, avec ses halles sinistrement éclairées, la célèbre place d’Ypres revêt, dans cette nuit d’horreur, un aspect d’une grandeur tragique et impressionnante, que n’ont jamais pu oublier ceux qui en furent les témoins. Au grand jour seulement le 19ème BCP atteint Kruisstraathoek. Il y prend quelques heures de repos, puis, à midi, se remet en route, par Dickebusch, pour Mille-Kruis, il y passera la nuit du 9 au 10 novembre 1914.

Quelques pages plus loin, nous lisons ceci : « L’offensive ennemie du 10 novembre avait rejeté tous nos éléments de la rive droite, nous recevons mission de nous y rétablir, et, quand nous quitterons Steenstraat, le 29, la tête de pont face à Bixschoot sera reconstituée, avec quatre compagnies sur la rive droite. A cette époque toute la 42ème D.I. se porte vers Ypres, le 19ème BCP marchant par Elverdinghe, Poperinghe, puis Vlamertinghe.

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Ce qui reste du bunker de la côte 60, quelques blocs de béton. // Eric de Wallens (c) www.objectifmag.be

Zillebeke – Dans les premiers jours de décembre, elle est en avant de Zillebeke, entre la route de Menin et celle d’Armentières. Vie de secteur active, pénible, sans repos, avec des tranchées encore rudimentaires, profondes en première ligne, mais sans boyaux, sans abris, et de l’eau partout. Le bataillon est d’abord dans les bois à l’est de Est de Zillebeke (Butte aux Anglais), les opérations s’y multiplient, visant principalement le fortin de la côte 60. Au cours de l’une d’elles, le 17 décembre, l’héroïque adjudant Bourgeois, de la 1ère compagnie, illustre glorieusement la belle devise du bataillon : il enlève sa section à l’assaut au cri de « En avant toujours ». Il tombera aussitôt, mortellement frappé, et il achèvera le « Repos ailleurs ».

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La ferme aujourd’hui. // Eric de Wallens (c) www.objectifmag.be

A cette époque, les français avaient ouvert un hôpital militaire dans la ferme Quaghebeur, du nom du fermier, à quelques kilomètres de là, à Poperinghe. Connut aujourd’hui sous le nom de Lijssenthoek Military Cemetery. En effet après la France, cet hôpital fût agrandi par les Anglais. Il y a eu plus de 4000 lits. Un cimetière militaire fût ouvert devant la ferme où furent enterrés 10.784 militaires de 30 nationalités. C’est à cet endroit que l’Adjudant Bourgeois a été évacué et y est mort quelques jours plus tard. Ensuite…. son corps a disparu. Impossible de le retrouver.

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Le cimetière avec à l’arrière plan, la ferme. // Eric de Wallens(c) www.objectifmag.be

Avant d’aller plus loin, voilà comment j’ai fait sa connaissance : Depuis 1986, ma femme et moi, nous parcourions les champs de bataille de la première guerre mondiale, aussi bien en France qu’en Belgique. Nous cherchions les traces et les vestiges de la première guerre afin de les photographier. Nous avons montés plusieurs expositions en France, ainsi qu’une conférence. Pour en savoir plus, nous avons fait beaucoup de recherches, posé des questions, développé une bibliothèque personnelle afin de nous documenter et de connaitre « le comment du pourquoi ». En 2014, j’ai exposé des photos aux cimaises du Musée Européen de la Bière de Stenay (France). Pendant cette expo, j’ai reçu un message de la petite fille de l’Adjudant Bourgeois, Dominique. Elle voulait me rencontrer afin de voir mes photos. Rendez-vous fût pris, et dans la conversation elle m’a expliqué son désir de retrouver son grand-père. Je lui ai proposé de l’aider dans ses recherches. Cela allait être passionnant, malgré le tragique de l’histoire…

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Le nom de l’Adjudant Bourgeois sur le monument aux morts de la Ville de Verdun. (c) Famille Leroy

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Dominque devant la tombe du clairon du 19ème BCP, Georges Blangy, mort le 19/11/1914. Un mois avant l’Adjudant. Il est enterré au Lijsenthoek. Elle avait souvent entendu parlé de lui par sa grand-mère. // Eric de Wallens(c)www.objectifmag.be

Revenons à Poperinghe, Léonce Bourgeois vient de mourir dans son lit d’hôpital, j’ai vu son acte de décès. Et comme je le disais il n’a semble-t-il jamais été enterré dans ce cimetière. Mes recherches commencent. Il y a déjà une erreur entre le carnet de marche et sa fiche militaire. Dans le premier document il a été blessé le 17 décembre et sur le deuxième il est mort le 15 pour la France à Ypres ? Bon. C’est la guerre, il y a sans doute l’une ou l’autre erreur de transmission d’infos. Je sais aussi que sa femme et sa fille ont cherché à savoir ou était l’Adjudant, mais elles n’ont jamais eu de réponses. Dominique m’a donné quelques copies de documents qui m’ont appris sa naissance le 9 octobre 1881 à Rémy en France et qu’il vivait avec sa femme à Verdun, ville de garnison.
Il faut donc fermer toutes les portes, je contacte un maximum d’administrations françaises et belges ainsi que le service des sépultures, de diverses communes dans la région d’Ypres. Sans oublier Verdun. Dominique et sa famille continue également de leurs côtés et se rendent à Rémy. Mais toujours rien. Je vais aussi sur le terrain, je suis la route de l’Adjudant Bourgeois : la butte aux Anglais, la côte 60 et le Lijsenthoek. Je visite tous les cimetières français et les quelques cimetières du Commonwealth de la région où sont enterrés quelques français. Et comme il peut y avoir une erreur dans les livres reprenant les morts de ces lieux, je passe en revue, une par une, des milliers de tombes. Mais toujours sans succès… Mais où est l’Adjudant Bourgeois ? Et il n’est pas le seul de cette unité qui soit mort lors de cet assaut. Je sais que c’est la guerre, mais je me dis aussi qu’il y a une administration qui fonctionne. Bouger un corps, l’enterrer, ou le rendre à sa famille, comme cela est arrivé souvent, ne se fait pas sans document !

Je termine cet article par la visite de Dominique et sa petite famille sur les traces de son grand-père. En effet, il y a quelques jours, nous avons passé une journée pleine d’émotions sur la route empruntée par le 19 ème BCP et son illustre sous-officier. A ce jour je ne sais toujours pas où est l’Adjudant Léonce Bourgeois, matricule 264 du 19ème BCP.

Source historique du 19ème BCP : Service historique de la Défense (France)
Crédit illustration: Famille Bourgeois et Leroy
Reportages et photographe Eric de Wallens (c)